Científicos en Australia descubren tiburones híbridos

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Un grupo de destacados científicos marinos ha descubierto que los tiburones en la costa este de Australia muestran una tendencia misteriosa de cruzarse, un desafío para varias teorías científicas sobre el comportamiento de los tiburones.

En un proyecto conjunto de investigación con la Universidad de Queensland, los científicos han descubierto la hibridación generalizada en el medio natural entre dos especies de tiburones, ambas capturadas comúnmente en las pesquerías de tiburón en la costa este de Australia

Utilizando tanto las pruebas genéticas y medidas del cuerpo, 57 animales híbridos fueron identificados a partir de cinco puntos, que abarca 2.000 kilometros desde el norte de Nueva Gales del Sur hasta el norte de Queensland. Aunque estrechamente relacionadas, las dos especies crecen a tamaños máximos diferentes y son genéticamente diferentes..

La Dra. Jennifer Ovenden, experto en genética de las especies de pesca y un miembro del equipo científico dijo que este era el primer descubrimiento de los tiburones de hibridación y marcan una advertencia de que otro tiburón y especies estrechamente relacionadas de rayos en todo el mundo puede hacer lo mismo.  “Híbridos salvajes son normalmente difíciles de encontrar, por lo que la detección de híbridos y su descendencia es extraordinario”, dijo el Dr. Ovenden.

“Esto es muy sorprendente. Nadie había visto jamás tiburones híbridos”, dijo Jess Morgan, de la Universidad de Queensland, investigadora principal del grupo que hizo el descubrimiento.

Los 57 animales encontrados son fruto del apareamiento de dos especies diferentes, el tiburón de puntas negras australiano, Australian blacktip shark(Carcharhinus tilstoni) y el tiburón macuira o tiburón de puntas negras común Common blacktip shark (Carcharhinus limbatus).

Ambas especies son muy similares y es muy difícil distinguirlas a simple vista.

Evolución en acción

Los tiburones fueron descubiertos durante un proyecto para catalogar especies marinas en la costa este de Australia. Morgan señaló que pruebas genéticas confirmaron que se trata, efectivamente, de una nueva especie.

El tiburón de puntas negras australiano es ligeramente más pequeño que el tiburón macuira y sólo puede vivir en aguas tropicales. Pero el tiburón híbrido fue hallado a una distancia de unos 2000 kilómetros hacia el sur, en aguas mucho más frías.

Esto significa que el tiburón de puntas negras australiano puede estar intentando asegurar su supervivencia y su continuación en futuras generaciones ante los cambios de temperatura debidos al cambio climático.

“Si el tiburón de puntas negras australiano se aparea con el tiburón de puntas negras común, sus crías podrán vivir mucho más al sur en aguas frías”, explicó Morgan.

“El apareamiento con otra especie le permite ampliar su rango de hábitat. Una especie restringida a los trópicos puede así desplazarse a aguas templadas. Lo que estamos viendo es evolución en acción”.

Generaciones múltiples

Además del cambio climático, otro de los factores estudiados como posible causa del apareamiento inusual es la sobrepesca. Los científicos esperan determinar además si se trata de un fenómeno nuevo o de un cambio que ya tiene cierto tiempo pero recién ha sido descubierto.

Si los tiburones híbridos prueban ser más robustos que sus progenitores -en un ejemplo de la supervivencia del más fuerte- la nueva especie podría acabar sucediendo eventualmente a sus antecesores.

“No sabemos eso con certeza, pero sí sabemos que los tiburones híbridos son viables y se reproducen y que ya existen generaciones múltiples de híbridos”, dijo Colin Simpfendorfer, de la Universidad James Cook, otro de los investigadores.

Los híbridos no parecen haber afectado el tamaño de las poblaciones progenitoras, lo que constituye otro misterio a resolver, según Morgan.

Para Simpfendorfer, el descubrimiento tiene importantes implicaciones para el estudio de la evolución de los tiburones.

“Pensábamos que comprendíamos cómo las distintas especies de tiburones habían surgido, pero lo que esto nos está diciendo es que aún no entendemos totalmente los mecanismos que llevaron a la separación de especies”.

Morgan cree que podría haber otras especies de tiburones híbridos en las costas de Autralia.

“Aún no hemos examinado toda las especies de tiburones en la costa oeste y la costa del Territorio Norte. Uno de los interrogantes que esperamos responder es cuán extenso es el fenómeno de la hibridación”.

El descubrimiento de la nueva especie fue publicado en la revista Conservation Genetics.                     (BBC Mundo)

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